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Gusano cogollero, la peor plaga del maíz (S. frugiperda)

En mi criterio, el cogollero junto con la gallina ciega representan las dos plagas más importantes del cultivo del maíz y otras gramíneas.
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Para combatir efectivamente una plaga lo ideal es conocer sus hábitos y ciclo biológico, pues hay etapas en las que su combate resulta ser más efectivo y económico.

El ciclo del cogollero se inicia con el aparecimiento de miles de palomillas voladoras que van por el campo depositando sus huevos en el envés de las hojas. Una palomilla puede llegar a poner hasta 1,000 huevecillos en posturas de 100 a 300 y cubre dichos huevos con una pelusa o lanilla que desprende de su cuerpo.

En tres o cuatro días nacen pequeños gusanitos que empiezan a alimentarse del tejido tierno del cogollo. Inicialmente los daños no se ven a simple vista y el agricultor los observa hasta que la planta crece y ve las mordeduras.

Las larvas siguen creciendo y devorando el tejido de la planta y, si no se efectúa un efectivo control, puede verse afectada la planta y consecuentemente los rendimientos en la cosecha.

El agricultor tradicionalmente inicia el combate hasta que observa los daños bien marcados y cuando el gusano está ya grande, pero para entonces, aunque el control pueda ser aceptable, existe la posibilidad que estén ciclos entrelazados: huevos, larvas pequeñas y grandes, y así, habrá que repetir aplicaciones con más frecuencia.

Ahora, si el agricultor hiciera recuentos diarios y determinara qué cantidad de posturas encuentra en 100 plantas, cuántas larvas pequeñas y grandes, y si usara un insecticida con acción ovicida, lograría un control mejor, más aún si lo reforzara con un producto de choque. Pero es el caso que muy pocos efectúan recuentos de plaga y se basan solamente en su observación sobre daños.

Conviene saber que un ciclo de cogollero dura aproximadamente 36 días desde el momento en que el gusano nace hasta cuando está grande en etapa conocida como L5. Para entonces, el gusano cae al suelo, se empupa, y 10 días después emerge como mariposa, copula e inicia un nuevo ciclo. La mariposa ya copulada por los machos puede volar centenares de metros y atacar cultivos vecinos.

Según el libro titulado: “Entomología Económica de El Salvador”, del doctor Paul Berry, se indica que donde hay riego o existe humedad constante pueden presentarse hasta 10 generaciones de cogollero durante un año. Cuando se desea aplicar productos para el combate de la plaga que nos ocupa, lo ideal es iniciar con productos líquidos y de contacto, y cuando las plantitas han formado cartucho iniciar con insecticidas granulados aplicados directamente al cogollo.

Después de períodos prolongados de lluvias se presentan fuertes brotes de cogolleros, y si hay canículas llegan hasta acompañados de otras plagas nocivas como gusano medidor, soldado y otros. Para entonces, hay que revisar cuidadosamente los cultivos, y si hay mucho huevo y gusano pequeño iniciar los tratamientos con un insecticida con acción ovicida sin pérdida de tiempo.

Considerando que el maíz es un cultivo de baja rentabilidad me puse a evaluar el costo de un galón preparado con algunos de los productos más comunes de uso. Ejemplo: un galón preparado de mezcla con las dosis recomendadas en sus etiquetas cuesta: Decis $0.15, Deltametrina $0.16, Cipermetrina $0.05, Larvin (insecticida ovicida) $0.21, Rimpirifos $0.24.

Dado que las lluvias pueden continuar y habrá épocas de canículas, es conveniente no olvidar agregar adherentes que tengan acción de dispersión, adherencia y penetración en los tejidos. Debe evitarse que las bombas tengan derrames y la persona debe protegerse con guantes, botas de hule y su respectiva mascarilla.

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