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La propuesta de China y el disgusto de Estados Unidos

La inversión china busca terreno en El Salvador y Latinoamérica, donde paso a paso van logrando colocar sus proyectos e inversiones.

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Aunque el duelo es político y económico  la isla de Perico es el foco donde se centra la disputa entre China y Estados Unidos por controlar las relaciones diplomáticas.

Aunque el duelo es político y económico la isla de Perico es el foco donde se centra la disputa entre China y Estados Unidos por controlar las relaciones diplomáticas.

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ISLA PERICO, El Salvador - La oferta fue desconcertante: hace poco más de un año, a las familias que viven en la Isla Perico, una isla en un rincón desolado de El Salvador, se les ofreció $ 7,000 cada una para empacar y mudarse al interior del país.

A los isleños se les dijo que su mudanza era necesaria para ayudar a lograr el plan de China de convertir un lugar pisoteado en un centro de comercio global y una potencia de manufactura.

Pero se negaron, dudando de que se beneficiarían de cualquier bonanza que pudieran traer los chinos.

"¿A dónde iríamos?", dijo Mercedes Hernández, acunando a un bebé de un año. "Tenemos una vida aquí".

Durante los meses siguientes, las aproximadamente 35 familias se convertirían en participantes poco probables en una lucha entre Beijing y Washington, que quiere evitar que los chinos logren un punto de apoyo en una pequeña nación empobrecida que se encuentra a sus puertas.

Funcionarios estadounidenses en El Salvador se lanzaron a la ofensiva para frustrar la incursión de China, y describieron a Beijing como un socio no confiable con motivos ocultos.

La última década, Estados Unidos observó con inquietud cómo gran parte de América Latina fue arrastrada a la órbita de China a través de una creciente red de comercio y préstamos, que Washington hizo poco por enfrentar.

Mientras China se presentó como un socio con una visión para el futuro de El Salvador, el gobierno de Trump respondió con poco más que amenazas a la nación centroamericana y sus vecinos por no hacer lo suficiente para frenar la migración, un problema característico del presidente.

Pero luego Estados Unidos tomó otra táctica: tratar de volver la opinión pública en El Salvador en contra de los chinos.

Funcionarios estadounidenses criticaron el legado de China en el mundo en desarrollo en varias entrevistas, reuniones con formadores de opinión y publicaciones en las redes sociales. En un momento, la exembajadora estadounidense, Jean Manes, llegó al extremo de sugerir que China podría buscar establecer un centro militar.

Las advertencias estadounidenses y la resistencia de las familias de la Isla Perico ayudaron a frustrar los planes de China, al menos por el momento.

Ou Jianhong, embajadora de China en El Salvador, rechazó varias solicitudes de entrevistas y la embajada no respondió a preguntas enviadas por correo electrónico. En una entrevista con Xinhua, la agencia de noticias de China, Ou calificó las advertencias de Washington como "irresponsables e infundadas".

La oferta de crear una zona especial en El Salvador, por una empresa llamada Asia-Pacífico Xuanh----ao, se resumió en un documento llamado "Oportunidades compartidas, futuro compartido". The New York Times revisó una copia.

El acuerdo permitiría a China avanzar con su búsqueda para establecer una ruta comercial alternativa al Canal de Panamá, y mejorar su capacidad para dar forma al comercio en la región.

Los chinos solicitaron un arrendamiento por 100 años de un área de 1,076 millas cuadradas, el 13 por ciento de la masa terrestre del país, y exigieron exenciones de impuestos que durarían tres décadas para sus compañías. Los detalles sobre la estructura de financiación no se divulgaron públicamente.

Pero para cuando Estados Unidos comenzó su campaña contra los chinos en El Salvador el verano pasado, los estadounidenses ya estaban retrasados.

Mientras los chinos ofrecían construir plantas de fabricación, invertir en energía renovable y hacer de El Salvador un destino turístico, el presidente Trump llamaba a los migrantes "animales" y separaba a los niños de los padres en la frontera.

"Esa actitud abre espacio para China", dijo Roberto Rubio, director de la Fundación Nacional para el Desarrollo (FUNDE), un grupo de investigación en San Salvador, la capital. "Si Estados Unidos amenaza con cortar nuestra ayuda, trata mal a nuestra gente y trae poca inversión, ¿por qué no ir con los chinos?"

Mientras que la administración Trump suspendió los programas de ayuda a El Salvador, Honduras y Guatemala, Ou, la embajadora, señaló que China había firmado 13 acuerdos de cooperación en infraestructura, inversión, ciencia, tecnología, educación, cultura y turismo.

A principios de julio de 2018, el presidente de El Salvador, Salvador Sánchez Cerén, entregó a la legislatura un proyecto de ley que establecería el marco legal para una zona económica especial que abarcaría 26 municipios a lo largo de la costa sureste.

Entre otras condiciones, requería que El Salvador cortara los lazos diplomáticos con Taiwán, la isla frente a China de donde el ex gobierno huyó en 1949 cuando los comunistas chinos tomaron el poder.

Poco después de la elección del presidente Trump en noviembre de 2016, los chinos emitieron una visión política actualizada para la región que fue notablemente más audaz. La actualización transmitió el deseo de China de construir alianzas militares con las naciones latinoamericanas y señaló sus aspiraciones de convertirse en una guía en los desafíos mundiales como el cambio climático, el desarrollo sostenible y la ciberseguridad.

Mientras los legisladores salvadoreños debatían el acuerdo el año pasado, los chinos trataron de ganárselos invitándolos a ellos y a periodistas a viajes pagados a Beijing. También comenzaron a desembolsar un paquete de asistencia de $ 150 millones.

Los primeros gestos incluyeron la compra de 10 camiones para la agencia de agua de San Salvador y la donación de 15,000 computadoras portátiles a escuelas públicas.

Ana Guadalupe, una residente de 56 años del distrito de Santa Fe en San Salvador, dijo que el servicio de agua había sido esporádico y poco confiable antes de que los nuevos camiones comenzaran entregas los martes y sábados.

Al otro lado de la ciudad, Sara Cruz, maestra de computación en la escuela Francisco Morazán, llamó a las computadoras portátiles Lenovo que sus alumnos habían recibido "transformaciones".

Esos gestos no fueron suficientes para superar las dudas de El Salvador sobre las condiciones del acuerdo, avivadas por las críticas estadounidenses de que el proyecto portuario se había negociado en secreto. Incluso cuando China financió proyectos llamativos que generaron buena voluntad, los esfuerzos para lograr que el proyecto de ley de la zona económica especial pasara por el Congreso fracasaron.

Los legisladores salvadoreños aprobaron una medida en agosto pasado que prohibía la venta de islas a extranjeros, respondiendo a las noticias de que empresarios chinos estaban tratando de adquirir Isla Perico y una cercana.

A medida que aumentaban las preguntas sobre la empresa china, los residentes de la Isla Perico, que se ganan la vida modestamente pescando y cultivando sandías, recibieron visitas de fiscales, la oficina del gobernador y la embajada estadounidense.

La cadena de visitantes a su grupo de chozas fortaleció la resolución de los residentes de quedarse.

Antonio Ferman, el alcalde de San Alejo, un pequeño pueblo cerca de Isla Perico, dijo que una empresa de la escala propuesta por los chinos bien podría crear algunos empleos desesperadamente necesitados en el área, que se está vaciando a medida que las personas que enfrentan desempleo y violencia de pandillas buscan emigrar a los Estados Unidos. Pero Ferman dijo que dudaba que algún beneficio valiera el impacto de tal proyecto en la industria pesquera artesanal, de la que dependen muchas familias, y en el acceso de la región al agua limpia.

Una residente de San Alejo, Esleta de Jesús Sariles, de 40 años, dijo que pocos en la región confiaban en la perspectiva de empleos chinos, que en el mejor de los casos podrían tomar años en crearse.

Al igual que muchos de sus vecinos que viven a lo largo de un sinuoso camino sin pavimentar con un número creciente de casas abandonadas, decidió dirigirse a los Estados Unidos, después de haber juntado los $ 7,000 solicitados por traficantes de personas para llevarla a ella y a su hija adolescente diabética a la frontera.

Poco antes de asumir el cargo el 1 de junio, el nuevo presidente, Nayib Bukele, señaló que tenía poco apetito por las grandes empresas chinas a pesar de sus promesas de crear empleos y atraer inversiones.

Sin embargo, semanas después de tomar el poder, tomó una nota diferente y descartó la posibilidad de cambiar la lealtad de El Salvador a Taiwán. "Necesitamos reconocer el estado de China en el mundo", dijo.

Y a la larga, algunos funcionarios estadounidenses temen que la voluntad de China de construir carreteras, ferrocarriles y puertos en la región sea imposible de resistir para El Salvador y algunos de sus vecinos.

Norma Torres, una representante guatemalteca de California que se ha convertido en una voz destacada en la política de Centroamérica en Capitol Hill, dijo que el enfoque de la administración Trump en mantener a los inmigrantes fuera beneficia a China.

"Los chinos se han centrado en ¿Dónde vamos a estar en los próximos 20 años?", dijo Torres.

"Bajo el cuidado de cada parte, la relación China-El Salvador, sin duda, se transformará de un arbusto a un árbol floreciente", escribió Ou, embajadora de China, en un reciente artículo de opinión publicado en un periódico local. "¡La cooperación bilateral será tan fragante y deliciosa como el café salvadoreño y tan dulce y sabrosa como el azúcar de esta hermosa nación!".

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