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Inauguran canal de Panamá

El canal, que pasó a control local en 1999, ha generado cerca de $10,000 millones directos y es el responsable del 40 % del PIB. Las nuevas esclusas pueden acomodar barcos de mayor tamaño.
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Dificultad.  Volúmenes de carga en otros canales han caído, pero panameños ven con optimismo el suyo.

Dificultad. Volúmenes de carga en otros canales han caído, pero panameños ven con optimismo el suyo.

Júbilo.  El rey de España, Juan Carlos I, asistió a la inauguración y tuvo una audiencia con el Grupo Sacyr, que ha participado en la ampliación del canal.

Júbilo. El rey de España, Juan Carlos I, asistió a la inauguración y tuvo una audiencia con el Grupo Sacyr, que ha participado en la ampliación del canal.

Celebración.  El presidente panameño, Juan Carlos Varela, prometió una operación eficiente y neutral.

Celebración. El presidente panameño, Juan Carlos Varela, prometió una operación eficiente y neutral.

Inauguran canal de Panamá

Inauguran canal de Panamá

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Con una exhibición de fuegos artificiales y ante miles de panameños fervorosos que ondeaban banderas, Panamá inauguró ayer su canal ampliado con el paso de un portacontenedores chino, la más ambiciosa empresa del país centroamericano para impulsar su economía en momentos difíciles en el comercio marítimo mundial. “Esta es una hazaña de la que todos los panameños debemos sentirnos muy orgullosos, el día de hoy marca un momento histórico para Panamá, para nuestro hemisferio y el mundo”, afirmó el presidente Juan Carlos Varela en un acto ante varios jefes de Estado en las nuevas esclusas de Cocolí, y con el buque chino cargado con 9,000 contenedores amarrados en las compuertas en una tarde nublada.

Tras el discurso se hizo el conteo regresivo para que se abriera la compuerta media de las esclusas y el lanzamiento de los fuegos artificiales que marcaron la inauguración oficial. Varela pidió a los panameños que ondearan las banderas en señal a la comunidad internacional de que la expansión se operará de manera “eficiente y neutral”.

El portacontenedores COSCO Shipping Panamá se adentró por la tarde a Cocolí, en la entrada del Pacífico, varias horas después de haber ingresado por las nuevas esclusas de Agua Clara, en el Atlántico, y recorrer la zanja de 80 kilómetros ayudado por varios remolcadores.

Al igual que Agua Clara, miles de personas con banderitas esperaron a los lados de las nuevas esclusas en medio de música salsa y de videos alusivos a la ampliación que se difundían en pantallas a lo largo de las estructuras. “Me parece excelente la inauguración de las esclusas para las generaciones actuales y las que vienen. Oportunidades para nosotros”, dijo Moisés González, un mecánico de 40 años que trabajó seis en la construcción de las nuevas esclusas. “Hay que buscar la forma de que le llegue a la población”.

Panamá puso en marcha finalmente la apertura de una megaobra de $5,250 millones con la que persigue duplicar la capacidad del centenario canal, servir a una economía de escala y competir con otras rutas, como la de Suez, en Egipto.

La obra se abrió casi dos años después de lo previsto debido a retrasos en la construcción y a conflictos por reclamos de sobrecostos, pero el Gobierno y las autoridades del canal organizaron una gran fiesta masiva para la ocasión en los dos sectores terminales de las nuevas esclusas.

“Es una experiencia única, un gran logro”, dijo Felicia Peñuela, ama de casa de 62 años oriunda de la provincia de Colón, quien madrugó para estar en la ceremonia en Agua Clara. “Panamá demuestra al mundo que a pesar de ser un país pequeño, puede hacer cosas grandes”.

El moderno barco chino, de 48.2 metros de ancho (158 pies) y 300 metros de eslora (984 pies), que ahora es capaz de cruzar el canal, fue asegurado por obreros del canal en la cámara baja o primera de Agua Clara, dando paso a un acto protocolar de las autoridades, en que se recordó a los ocho trabajadores que murieron en la construcción.

“Esta es una ruta que ha sido utilizada por 500 años, uno no puede cambiar la historia”, declaró más temprano Varela al llegar a las nuevas esclusas de Agua Clara y en referencia a la tradición del istmo como punto de comercio.

“Es la ruta que une al mundo”. Panamá se embarcó en la expansión del canal ocho años después de que la vía interoceánica, por donde pasa el 6 % del comercio marítimo mundial, le fue transferida por Estados Unidos el 31 de diciembre de 1999, y un siglo después de que los norteamericanos la abrieron a través de una zanja de 80 kilómetros entre el Atlántico y el Pacífico que acortó distancias a los barcos.

“Esta nueva ruta de tránsito es la punta del iceberg de un ambicioso plan destinado a reconvertir a Panamá en el centro logístico de las Américas”, manifestó el administrador del canal, Jorge Luis Quijano, durante el acto. “Y representa una oportunidad significativa para los países de la región de mejorar su infraestructura, hacer crecer sus exportaciones”.

Empero, la inauguración llega en momentos en que el transporte marítimo mundial está deprimido debido a la caída de los precios del petróleo, una desaceleración económica en China, que es el segundo mayor cliente del canal, y otros factores que han afectado el tráfico de la vía acuática y los ingresos. Aunque las autoridades prevén aumentar el comercio entre Asia y los puertos en la costa atlántica de Estados Unidos, quedan dudas debido a que no todos los puertos están preparados para manejar los enormes buques de carga de la clase Neo-Panamax.

Manuel Benítez, subadministrador del canal de Panamá, dijo que prefieren ver las cosas a futuro, y subrayó los beneficios que daría la obra a la economía de escala mundial, al acortar tiempo y costos a las grandes embarcaciones. Refirió que ya han hecho 166 reservas de barcos que utilizarán la vía ampliada en los próximos meses. “Estas son cuestiones cíclicas; el mercado se va a volver a recomponer, y para cuando vayamos de nuevo en el ciclo de arriba, el naviero va a hacer plata y el canal de Panamá va a hacer plata”, pronosticó.

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