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Investigación muestra el uso institucional de troles por motivos políticos

Una investigación académica reunió pruebas de que los Gobiernos y partidos políticos forman cibertropas que se dedican tanto a divulgar mensajes de propaganda como a denigrar y acosar.
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Las instituciones con función de servicio al público han intensificado el uso de las redes sociales para comunicarse con los usuarios, pero la Universidad de Oxford (Reino Unido) mostró en una investigación que las buenas intenciones pasaron a ser manipulación de contenido, acoso dirigido y, en general, una estrategia completa con lo que llaman “cibertropas”.

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Oxford es una de las 10 universidades mejor evaluadas desde hace décadas. En 2016, fue elegida por el sitio especializado en educación The Times Higher como la mejor del mundo.

“Las cibertropas son equipos coordinados por autoridades de Gobierno, por mandos militares o por partidos políticos que tienen el compromiso de manipular la opinión pública a través de las redes sociales”, indicó el informe titulado “Tropas, troles y agitadores: un inventario global de la manipulación organizada de las redes sociales”. Los autores del estudio son Samantha Bradshaw y Phillip Howard, ambos de la Universidad de Oxford.

“A través del tiempo, el modo primordial para organizar las cibertropas ha pasado de involucrar unidades militares que experimentan con la manipulación de la opinión pública en las redes sociales hasta empresas de comunicación estratégica que obtienen contratos de los Gobiernos para campañas en redes sociales”, indica también el informe.

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La investigación tomó a 28 países que tienen notables diferencias en sus sistemas de Gobierno: Estados Unidos y Venezuela, México y Brasil, China y Alemania, o las dos Coreas, por ejemplo. Todos ellos han dedicado recursos a intentar mover la opinión pública a su favor en servicios como Facebook y Twitter, pero no siempre con ciudadanos reales.

En todos ellos pudieron reunir pruebas que hicieron evidente la manipulación de la opinión del público con grupos numerosos, organizados y que contaban con recursos públicos para operar.

El trabajo no incluyó a los piratas (hackers) ni a las actividades de espionaje.

¿Cómo lo hacen?

“Las cibertropas en casi cada país incluido en el estudio mantienen una activa interacción con los usuarios cuando comentan las publicaciones en las diferentes plataformas de las redes sociales”, reza el documento.

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La orientación de estos mensajes en un considerable porcentaje es para apoyar las medidas o las declaraciones del Gobierno y sus empleados, en mayor medida que los comentarios para denigrar. “Las interacciones negativas incluyen abuso verbal, acoso y el famoso ‘trolling’ contra los usuarios de redes sociales que expresan críticas al Gobierno”, añade la investigación académica.

Las cibertropas también optan por acoso dirigido, es decir, eligen a una persona, o a una organización, para forzar una percepción sobre ellos. Una de las más populares son el acoso y el abuso con palabras. “Es además una de las más peligrosas actividades de las cibertropas, porque las personas reciben amenazas reales y sufren daños a su reputación y su imagen”, ilustra el documento. Los sujetos que enfrentan el acoso dirigido, según los hallazgos de Bradshaw y Howard, son siempre periodistas, blogueros y activistas. Ha ocurrido en Polonia, en Corea del Sur, Rusia y en Finlandia. En Estados Unidos y en México los casos están también documentados.

“Somos legión”

Una de las historias más populares entre cristianos es la de un grupo de espíritus malignos que atormentaban a un solo hombre y se hacían llamar legión. Las cuentas falsas en redes sociales son muy parecidas: varios usuarios controlados por un grupo reducido de operadores que sí son personas reales. Con creciente frecuencia, echan mano de la automatización, como robots que publican contenido.

En el trabajo que publicó Oxford, los autores distinguen los campos de acción de operadores o soldados de las cibertropas. El primero son las cuentas patrocinadas por los Gobiernos e incluyen páginas web y hasta aplicaciones para los dispositivos. Todas pensadas para comunicar y distribuir propaganda. Esto sucede en el Reino Unido e Israel, por ejemplo.

El segundo son las cuentas falsas y la “propaganda computacional”. Aquí hay términos específicos para el fenómeno como “astroturfing” o creación de grupos de apoyo solo con fines propagandísticos. También están los “bots”, que son códigos programados para imitar el comportamiento humano en las interacciones. De este tipo hay en Argentina, países árabes, Filipinas, las dos Coreas, Venezuela, Serbia, Vietnam, entre muchos más. Pero entre mayor control hay por parte de las empresas para identificarlos es más difícil usar la automatización.

El tercer grupo son los creadores de contenido. Es una manera disimulada y sutil de distribuir propaganda política bajo el velo de un diario personal en línea (blog), videos en otras redes como YouTube, memes y hasta publicación de noticias falsas.

Las organizaciones desde donde han identificado que controlan y financian a las cibertropas son los Gobiernos (uno de los ejemplos más representativos es China), los políticos y los partidos (por separado), contratistas privados o empresas que prestan este servicio, ciudadanos que reciben pago por hacerlo y también los que lo hacen como voluntarios.

Los investigadores Bradshaw y Howard concluyen: “No hay duda de que los usuarios de redes sociales pueden divulgar discursos de odio, ser troles contra otros o arreglar campañas políticas con automatización. Desafortunadamente, esto también es un fenómeno organizado, con conocidos Gobiernos y partidos políticos dedicando abundantes recursos para el uso de las redes sociales con el objetivo de manipular la opinión pública”.
 
 

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