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Así es la impresionante vida de los iñupiat, los indígenas que se dedican a la caza de ballenas en Alaska

Este pueblo nativo del norte de Alaska ha conseguido combinar las preocupaciones del mundo moderno con un modo de vida ancestral: la caza sostenible de mamíferos marinos.
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Flora Aiken bendice una ballena
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Kiliii Yuyan es un fotógrafo de la etnia nanái, de Siberia, que se dedica a documentar otras culturas indígenas y temas relacionados a la conservación de la naturaleza. Esta es una muestra de su trabajo tras pasar una temporada con los iñupiat, un pueblo del norte de Alaska cuyo estilo de vida y cultura dependen de la caza de mamíferos marinos.

A los miembros de esta comunidad se les permite atrapar cada año un número limitado de ballenas boreales que pertenecen a grupos con una población estable.

El primer bote que arponee al animal tiene derecho a recibir una parte del cuerpo.

La tripulación de la embarcación que lidere la caza se dividirá luego la cabeza.

Flora Aiken aparece en la foto superior bendiciendo la primera ballena boreal de la temporada primaveral.

Los iñupiat dan mucha importancia a la vida espiritual, que gira alrededor del regalo que hace la ballena a la comunidad.

Campamento en el hielo
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Este campamento, erigido varios kilómetros dentro del hielo marino, funciona como su hogar mientras están lejos de casa cazando.
Steven y el barco de su padre
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Steven Reich, de seis años, examina el umiaq o barca hecha con piel de foca con la que su padre, Tad, sale a trabajar.
Gilford Mongoyak a punto de arponear
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Tad, capitán del Yugu, se muestra emocionado por llevar a su pequeño de caza por primera vez. "Estoy orgulloso de mi hijo, está aquí para aprender a ser un cazador", comenta.
carne congelada
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La cura de los iñupiat para el frío mientras están en el hielo consiste en comer quok, la palabra en iñupiaq para la carne y el pescado crudos. Además del quok,, la foca también es una fuente de comida para este pueblo. El misigaqo aceite de foca es un líquido hecho del sebo de la foca barbuda. Se deja fermentar durante unos días a una temperatura equivalente a la de un refrigerador antes de comerse.
Sigvaun Kaleak y Raleigh
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Sigvaun Kaleak y su padre, Raleigh, han sido balleneros toda su vida. Pese a que el mercado ballenero ha reducido enormemente la población mundial de ballenas, los iñupiat han conseguido mantener una caza sostenible.
Bernadette Adams y Foster Simmonds
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Bernadette Adams fue la primera mujer iñupiat que le clavó un arpón a una ballena. "Resulta que no tengo hermanos, así que tuve que encontrar una forma de ayudar a mi familia", cuenta. Foster Simmonds, un iñupiat veterano, se estrenó de niño en la caza de estos animales marinos.
Belugas
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Las belugas suelen quedar atrapadas en el hielo marino, ya que los vientos cambiantes crean condiciones inestables. Pese a que algunas aldeas las cazan, los iñupiat que se dedican a atrapar ballenas boreales prefieren observar a estos ejemplares blancos, que pasan por esa zona mientras migran.
Maasak Leavitt
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Los líderes iñupiat actuales viven una doble vida, compatibilizando las preocupaciones modernas de la comunidad con su estilo de subsistencia. A Maasak Leavitt, que trabaja para el gobierno local, le dolió ver a su hijo escribir en Facebook que su padre estaba "demasiado ocupado haciendo política" como para cazar. Maasak espera que su vástago entienda algún día que su trabajo en el gobierno ayuda a proteger prácticas tradicionales.
En Nalukataq, el festival ballenero de verano, la aldea sale a celebrar que ha tenido una temporada exitosa y a agradecerle a la ballena su regalo. Aquí, los tripulantes que tuvieron éxito hacen el
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En Nalukataq, el festival ballenero de verano, la aldea sale a celebrar que ha tenido una temporada exitosa y a agradecerle a la ballena su regalo. Aquí, los tripulantes que tuvieron éxito hacen el "lanzamiento de manta". Varias personas los lanzan al aire con una manta a alturas que alcanzan los nueve metros . Dependen de la ayuda de todos para aterrizar a salvo.

Fotos y entrevistas realizadas por Kiliii Yuyan*


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