Contaminación del aire interior: asesino silencioso

¿Cuál es el mayor asesino ambiental del mundo? Para sorpresa de muchos, es la contaminación del aire, que causa la muerte de 7 millones de personas al año, o una de cada ocho muertes a escala mundial.
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En Chile, hoy mata a 2,700 personas cada año o una de cada 35 muertes. No obstante, el número total sigue estando por debajo de las 5,400 muertes que ocurrían por esta causa en 1990.

Sin embargo, la mayoría de las muertes en el mundo no provienen de la contaminación del aire exterior. Las muertes vienen del interior de las casas de la gente, porque 2,800 millones de personas todavía utilizan leña, estiércol y carbón para cocinar y para calentarse, respirando aire contaminado dentro de sus casas todos los días.

Para las personas que no viven en estas condiciones, es difícil imaginar lo sucio que es el aire interior.

La Organización Mundial de la Salud señala que el aire exterior en Bangkok o Pekín es quizás diez veces más contaminado que el aire exterior en la limpia Berlín. Pero el aire interior típico en una cabaña del tercer mundo con una chimenea abierta es diez veces más contaminado que Bangkok o Pekín.

Todos los días, especialmente las mujeres y sus hijos pequeños, inhalan cantidades de humo equivalentes al consumo de dos paquetes de cigarrillos. Es por eso que la contaminación del aire interior mata a 4.3 millones de personas al año, siendo una de las principales causas de muerte a escala mundial.

No obstante, la contaminación del aire interior es rara entre los grandes temas que se discuten globalmente.

En el año 2000, el mundo hizo una serie de promesas inteligentes y específicas para 2015 que se llamaron Objetivos de Desarrollo del Milenio, centrándose en la pobreza, el hambre, la educación y la mortalidad infantil. Eran en su mayoría buenas promesas, pero la contaminación del aire interior estaba ausente.

Ahora, los 193 gobiernos del mundo están discutiendo qué objetivos establecer para el año 2030, y hay una desconcertante variedad de unos 169 objetivos propuestos. Mientras que la contaminación del aire interior y exterior es ahora parte de los objetivos, también lo es todo lo demás: con tantas promesas no tenemos prioridades.

El Economista de Cooperación Internacional Bjorn Larsen ha hecho un estudio exhaustivo sobre la contaminación del aire y ha encontrado buenas –y no tan buenas– soluciones.

La solución más simple es reemplazar los hornos de humo ineficientes por otros más eficientes. Proveer a 1,400 millones de personas con hornos mejorados, que queman combustibles sólidos más eficientemente y ventilan el humo al aire libre, salvaría casi 450,000 vidas cada año y evitaría casi 2.5 mil millones de días de absentismo por enfermedad al año.

Por otra parte, debido a que los hornos son más eficientes, se ahorraría alrededor del 30 % de combustible, lo que se traduce en un ahorro de hasta $57 por hogar, al tiempo que la cocción es más eficiente. En total, los beneficios se estiman en alrededor de $52 mil millones por año.

¿Cuánto costaría hacer una gran mejora de este tipo? En muchas partes del mundo, todo lo que se necesita para reducir la contaminación del aire interior de forma espectacular es un mejor horno que cuesta solo $30.

El precio es más alto en algunas partes debido a necesidades particulares; en China, el carbón es el combustible principal y se necesita para calentar el ambiente así como para cocinar, por lo que el costo se eleva a 115 dólares.

Sin embargo, proporcionar hornos mejorados para el 50 % de los que cocinan en hornos tradicionales, no saludables, con humo, costaría cerca de $5 mil millones por año.

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