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¿Cuánto es el crecimiento económico?

En los informes de año del gobierno y en las evaluaciones críticas han abundado las cifras económicas, particularmente las relacionadas con el crecimiento.
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Hemos escuchado de parte del gobierno que el crecimiento económico fue 2.4 %. Pero, ¿alguien puede afirmar con certeza razonable cuánto es? En muchos países ese estimado puede ser fiable y en épocas pasadas también lo fue en El Salvador. Hoy no lo es.

Cada año el producto interno bruto se calcula realizando expansiones sobre una base que se hizo en 1990. En ese año, llamado año base, mediante censos y encuestas especiales se estimó el tamaño de la economía y ese estimado se volvió la referencia de los siguientes años, con un supuesto importante: que la estructura de la economía se mantiene igual, es decir que los sectores siguen pesando igual o aproximadamente igual. Ese supuesto que es razonable en los primeros años no lo es a medida que avanza el tiempo, pues la estructura cambia, surgen nuevos sectores y otros desaparecen; algunos se modernizan y otros se vuelven obsoletos. Mantener el año base por muchos años nos llevará inexorablemente a grandes errores en la estimación. De acuerdo con los entendidos, la práctica internacional es hacer revisiones de la base cada 10 años.

Ya pasaron 27 años desde 1990. Si pensamos cómo era la economía en ese año en que aún se vivía el conflicto armado, nos daremos cuenta de que la agricultura era más importante, que los bancos apenas se comenzaban a privatizar, que la industria funcionaba protegida contra la competencia internacional, que el sector servicios pesaba poco y las telecomunicaciones eran estatales. Todo eso cambió con la globalización y las reformas económicas de los noventa. El resultado fue que la estructura económica se transformó sustancialmente.

A mediados de la década pasada funcionarios del Banco Central de Reserva reconocieron esos cambios, emprendieron nuevas mediciones, incluyendo la actualización del año base, y manifestaron que los resultados mostraban que en realidad la economía era cerca de 20 % menor que lo que creíamos. Años después dijeron que solo era 14.4 % menos. En el primer caso resultaría ser que, si actualmente la economía ronda los 25 mil millones de dólares, un valor más realista indicaría que hay un error de 5 mil millones de dólares; y en el segundo, de 3.5 mil millones. En cualquier caso, el error es demasiado grande para confiar en las estadísticas económicas actuales.

Supongamos para ilustración que, sin actualizar las estadísticas, la economía creció entre 1990 y 2017 a una tasa promedio de 3 %. Si el PIB fuera 20 % menor que lo que se está midiendo, un simple cálculo de interés compuesto indicaría que en realidad la tasa de crecimiento económico promedio solo sería 2.2 %; si el error en la medición del PIB fuera 14.4 %, la tasa sería 2.4 %. Si hay error en el PIB, hay mayor error en las tasas de crecimiento.

A su vez, si fuera cierto que el error es 14.4 %, todas aquellas variables económicas que primero se miden en dinero y luego como porcentaje del PIB estarían sesgadas hacia abajo. La deuda pública decimos que es 62 %, un estimado corregido sería 72.4 %, lo cual mostraría la mayor urgencia de un ajuste fiscal.

¿Cree usted, entonces, que es seguro tomar medidas de política económica basadas en estas cifras o hacer análisis económico y argumentar de manera confiable, por ejemplo, como lo hemos visto en estos días, que la economía está creciendo 2.4 %?

Sin embargo, desde mediados de la década pasada el Banco Central no publica las nuevas mediciones ni oficializa los cambios. ¿Por qué no sincerar las estadísticas y recuperar la confianza perdida?
 

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