Saneamiento básico: camino a una mejor salud

La mayoría de nosotros tenemos la suficiente suerte de tomar por sentado el saneamiento básico, como el agua corriente y los inodoros.
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Pero 2,500 millones de personas –casi la mitad del mundo en desarrollo– carecen incluso de una letrina básica, y 1,000 millones tienen que recurrir a lo que se conoce educadamente como defecación al aire libre. En El Salvador, 925,000 personas en las áreas rurales aún carecen de saneamiento básico, y en toda América Latina esto afecta a más de 100 millones de personas.

750 millones de personas en todo el mundo no tienen acceso a ningún tipo de fuente elemental de agua potable. Cada día, 136 millones de residentes urbanos pasan más de 40 minutos diarios recolectando agua. Cada día, más de 600 millones en áreas rurales usan más de una hora para ir a buscar su agua. En El Salvador, 419,000 personas aún carecen de acceso elemental al agua, un destino compartido con 37 millones en América Latina.

Invertir un dólar en saneamiento básico puede proporcionar $3 en beneficios. El abastecimiento de agua básico en el hogar puede proporcionar aún más beneficio, dando más de $4 en beneficios por cada dólar gastado. Deshacerse de la defecación al aire libre puede ayudar a rondar los $6 por dólar gastado.

Así que, ¿cuál es la justificación para priorizar el agua potable y el saneamiento? El beneficio más evidente se presenta en forma de una mejor salud. Proporcionar incluso letrinas e instalaciones básicas para lavarse las manos implicaría un gran impacto en la propagación de enfermedades. Hay una serie de enfermedades infecciosas transmitidas por el agua que podrían ser mitigadas. Las principales y más mortíferas son las que causan diarrea, como el cólera y una serie de infecciones virales.

El otro gran beneficio es el ahorro de tiempo. En las zonas urbanas se espera que la gente pueda reducir a la mitad el tiempo necesario para recoger el agua, de 40 a 20 minutos.

Un equipo de economistas del Banco Mundial ha estimado que la provisión de saneamiento para más de 3 mil millones de personas costará alrededor de $31 mil millones anualmente. Este es el costo de proveer soluciones de tan bajo costo como letrinas secas en áreas rurales e inodoros con descarga a una fosa séptica en las áreas urbanas, compartidos por menos de 30 personas.

Proporcionar agua mejorada a 2,300 millones de personas más tendrá un costo de $14 mil millones anualmente. Esto no significa una red de agua corriente según la norma del mundo industrializado para todos los hogares, sino simplemente proporcionar una fuente de agua comunitaria protegida, como un pozo, manantial y perforación, o agua de lluvia recolectada a la que se puede llegar en 30 minutos o menos. Otra vez, creará beneficios mucho mayores con menos enfermedades y muerte, y con menos pérdida de tiempo. En general, los beneficios se estiman en $52 mil millones anualmente, de manera que cada dólar gastado generará $4 de beneficios.

Un alto en el camino hacia un mejor saneamiento es simplemente evitar la defecación al aire libre con letrina compartida o baños comunitarios. Porque esto es incluso más barato en $13 mil millones al año, cada dólar puede ofrecer un beneficio sustancial de $6.

En resumen, hay una justificación fuerte a favor de invertir en la mejora del abastecimiento de agua y el saneamiento. Esto ayudaría a la mitad de la población de este mundo y beneficiaría principalmente a los más pobres. El argumento económico es tan fuerte como el moral.

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