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Un poco de historia sobre proteccionismo y libre comercio

“America first”, una insignia durante la campaña de Donald Trump, significa, entre otras cosas, recuperar empleos e industrias y, en consecuencia, proteccionismo en el intercambio internacional de bienes y servicios.
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El debate al respecto seguramente se reavivará con implicaciones para las políticas de nuestros países.

Ese debate se ha dado en nuestras tierras en varias ocasiones. En el siglo pasado ocurrió en los años cincuenta y sesenta, fueron los años de la CEPAL y las políticas de sustitución de importaciones en Centroamérica que tuvieron impacto en el proceso de industrialización (trunca, como le llamaba Fernando Fajnzylber, pues solo alcanzó para desarrollar las industrias de fácil elaboración). Un eslogan de la época decía “use y consuma lo que el país produce” o algo parecido.

En los años ochenta, con la llegada de Ronald Reagan y de Margaret Thatcher a presidente de Estados Unidos y a primera ministra de Inglaterra, respectivamente, las políticas de apertura de las economías y de libre intercambio comercial se volvieron dominantes y el proteccionismo retrocedió.

En esa ocasión los organismos internacionales aportaron argumentos y financiamiento a favor de la visión y política de apertura de las economías y del rechazo al proteccionismo. Los argumentos que se manejaron en el país destacaban el rol de la eficiencia de los mercados abiertos al comercio, la transmisión de la tecnología y los menores precios para los consumidores, opuesto a la ineficiencia y al freno a la innovación del proteccionismo. ¿Habrá alguna evolución en la posición de los organismos internacionales en la era Trump?

Es interesante conocer que este debate se dio en Centroamérica el siglo antepasado, antes y durante la independencia de España. Adolfo Bonilla Bonilla en su libro “Ideas económicas en la Centroamérica ilustrada 1793-1838” nos presenta un resumen del debate sostenido en 1820 en el semanario El Editor Constitucionalista, entre un señor de seudónimo El verdadero patriota, de posición proteccionista, y dos liberales con seudónimos El admirador del patriota y El liberal español.

El contexto del debate fue la crisis textil, atribuida por los productores de textiles a la política de apertura de tejidos extranjeros. Los datos que se presentan de la crisis son: en 1795 existían 1,000 telares que empleaban a 1,000 oficiales; en 1820 solo 300 que empleaban a 300 oficiales; y se solicitaba la prohibición de la entrada de productos extranjeros. La discusión completa es rica en argumentos. Para ilustrar he escogido tres en cada posición.

Los tres del verdadero patriota a favor del proteccionismo fueron: 1. las consecuencias del libre comercio las sufren las artes (las industrias) y la balanza de pagos que se vuelve deficitaria; 2. los países como Inglaterra promueven el libre comercio, pero se enriquecen ejecutando políticas proteccionistas; 3. cita al filósofo inglés David Hume para argumentar que la falta de diversificación, que resulta del libre comercio, promueve la concentración del poder de los terratenientes.

Los tres a favor del libre comercio y en contra del proteccionismo fueron: 1. los consumidores se benefician de los precios bajos de los artículos del comercio internacional; 2. el proteccionismo, por su parte, solo beneficia a unos pocos en contra del interés de la sociedad; 3. el déficit de la balanza de pagos no es problema, pues, citando también a David Hume: “el dinero no es... la rueda que hace andar el comercio, sino el unto viejo que se le da a la rueda para que voltee con más viveza y facilidad”.

En la historia de este debate parece aplicarse aquello de “nada nuevo bajo el sol”.
 

Tags:

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