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Cómo ayuda el ejercicio a personas con problemas cognitivos

Después de seis meses de ejercicio, los puntajes de los participantes del estudio en las pruebas de pensamiento mejoraron por el equivalente a revertir casi nueve años de envejecimiento. La dieta DASH también contribuye con esto.

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Hacer que el corazón bombee con ejercicio aeróbico, como caminar o andar en bicicleta durante 35 minutos tres veces por semana, puede mejorar las habilidades de pensamiento en adultos mayores con discapacidades cognitivas, según un estudio publicado este miércoles en la edición digital de Neurology, la revista médica de la Academia Americana de Neurología. Después de seis meses de ejercicio, La puntuación de los participantes del estudio en las pruebas de pensamiento mejoraron por el equivalente a revertir casi nueve años de envejecimiento.

El estudio examinó a personas que tenían discapacidades cognitivas sin demencia, que se define como tener dificultad para concentrarse, tomar decisiones o recordar, pero no lo suficientemente grave como para ser diagnosticadas con demencia. El trabajo encontró que el ejercicio mejoró las habilidades de pensamiento llamadas función ejecutiva, que es la capacidad de una persona para regular su propio comportamiento, prestar atención, organizar y alcanzar metas. Pero no se detectó mejoría en la memoria.

"Los resultados son alentadores porque en solo seis meses, al añadir ejercicio regular a sus vidas, las personas que tienen discapacidades cognitivas sin demencia pueden mejorar su capacidad para planificar y completar ciertas tareas cognitivas", dice el autor del estudio, James A. Blumenthal, del Centro Médico de la Universidad de Durham, en Estados Unidos. En el estudio participaron 160 personas con una edad promedio de 65 años y factores de riesgo para trastornos del corazón, como hipertensión, que no tenían demencia, pero que informaron de problemas con las habilidades de pensamiento. Se identificó a todos los participantes que tenían trastornos cognitivos sin demencia y eran sedentarios al inicio del estudio.

Los investigadores examinaron los efectos del ejercicio y la dieta, específicamente la dieta de Enfoques Dietéticos para Detener la Hipertensión (DASH, por sus siglas en inglés), que es una dieta baja en sodio y alta en fibra, rica en frutas y verduras, frijoles, nueces, productos lácteos bajos en grasa, granos integrales y carnes magras. La dieta DASH fue diseñada específicamente para personas con presión arterial alta.

Los participantes fueron asignados al azar a uno de cuatro grupos: ejercicio aeróbico solo; dieta DASH sola; ejercicio aeróbico y dieta DASH juntos; o educación para la salud, que consistía en llamadas telefónicas educativas una vez cada una o dos semanas. Las personas asignadas a los grupos de ejercicio hicieron ejercicio tres veces por semana durante 45 minutos cada sesión, que incluyó diez minutos de ejercicios de calentamiento y 35 minutos de ejercicio aeróbico, como caminar, trotar o montar en una bicicleta estática.

Mejoras de nueve años en las pruebas

Tanto al principio como al final del estudio de seis meses, los investigadores evaluaron las habilidades de pensamiento y memoria de los participantes con pruebas cognitivas estandarizadas, la aptitud cardiorrespiratoria con pruebas de esfuerzo en cinta rodante y factores de riesgo de enfermedad cardiaca con evaluaciones de la presión arterial, la glucosa en sangre y los lípidos. También utilizaron cuestionarios y diarios de alimentos para medir cuán de cerca seguían los participantes la dieta DASH.

Los investigadores encontraron que los participantes que hicieron ejercicio mostraban mejoras significativas en las habilidades de pensamiento en comparación con los que no hicieron ejercicio. Los que participaron tanto en el ejercicio como en la dieta obtuvieron puntajes promedio de casi 47 puntos en las pruebas generales de habilidades de pensamiento ejecutivo, en comparación con un puntaje promedio de alrededor de 42 puntos para aquellos con solo ejercicio o solo dieta, y aproximadamente 38 puntos para aquellos que solo recibieron educación en salud.

No hubo mejoría en los participantes que solo consumieron la dieta DASH, aunque aquellos que hicieron ejercicio y consumieron dicha dieta presentaron mejoras mayores en comparación con los controles que siguieron un plan de formación sobre hábitos de salud.

Blumenthal explica que, al inicio del estudio, los participantes tenían puntajes en pruebas sobre la función ejecutiva promedio como de personas de 93 años, es decir, 28 años mayores que su edad cronológica real. Después de seis meses, los participantes que hicieron ejercicio y siguieron la dieta DASH vieron que sus puntajes promedio de función ejecutiva se correspondían con personas que tenían 84 años, una mejora de nueve años.

Para aquellos que solo recibieron educación sobre la salud, su desempeño en las pruebas de función ejecutiva empeoró en medio año desde sus calificaciones al inicio del estudio. Aunque esto puede sugerir un beneficio adicional de la dieta DASH cuando se combina con el ejercicio, Blumenthal dice que una limitación del estudio fue que el número de participantes era relativamente pequeño que y estos hallazgos deben interpretarse con cautela.

"Todavía se necesita más investigación con muestras más grandes, durante largos períodos de tiempo para examinar si continúan las mejoras en las habilidades de pensamiento y si esas mejoras pueden lograrse mejor mediante múltiples enfoques de estilo de vida como el ejercicio y la dieta", concluye Blumenthal.

Con la dieta DASH, usted puede comer alimentos de todos los grupos alimenticios. Pero come más de los alimentos que son naturalmente bajos en sal, colesterol y grasas saturadas. También incluirá alimentos que son ricos en potasio, calcio, magnesio y fibra.

La siguiente es una lista de los grupos de alimentos y cuántas porciones de cada uno debe consumir al día. Para una dieta que tenga 2,000 calorías al día, usted debe comer:

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