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El colesterol también eleva riesgo de alzhéimer

Investigadores descubren cómo este tipo de grasa llega al cerebro y lo enferma.
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Usualmente relacionado con enfermedades cardiovasculares, un nuevo estudio realizado por la Universidad de Cambridge, en el Reino Unido, muestra cómo el colesterol también puede jugar un papel importante en el inicio y la progresión del alzhéimer.

Según el hallazgo, el colesterol que se encuentra en el cerebro actúa como un catalizador que desencadena la formación de placas de beta-amiloides. Estas son proteínas tóxicas para las neuronas, que son determinantes en su deterioro y muerte -el llamado proceso neurodegenerativo-, y que se sabe son fundamentales en el desarrollo del mal de Alzheimer.

El vínculo entre la proteína beta-amiloide y el alzhéimer cuenta con evidencia de sobra. Pero, hasta ahora, los investigadores desconocían cómo esta proteína comienza a agregarse en el cerebro, ya que normalmente está presente en niveles muy bajos.

Ahí es donde el trabajo de Michele Vendruscolo, junto a colegas de la Universidad de Lund, en Suecia, da una respuesta.

A través de pruebas en laboratorio, los investigadores observaron que las beta-amiloides se unen de forma totalmente natural a los lípidos (colesterol) -que son muy “pegajosos”- de las membranas celulares.

Como resultado, las proteínas se van acumulando hasta acabar formando las placas tan nocivas para las neuronas.

De hecho, el estudio mostró que el colesterol acelera en más de 20 veces la velocidad de agregación de las proteínas beta-amiloides en el cerebro, contó a El Mercurio el profesor Vendruscolo, del Departamento de Química de la U. de Cambridge.

“Este trabajo nos ha ayudado a reducir una pregunta específica en el terreno de la investigación del alzhéimer. Ahora necesitamos entender en más detalle cómo encontrar maneras para no desencadenar el proceso neurodegenerativo”, dijo.

Bueno y malo

Aunque no goza de buena fama, el colesterol juega un papel esencial en el organismo. "Hay colesteroles que son necesarios, ya que son uno de los componentes de las membranas plasmáticas de todas las células (incluidas las neuronas)”, explicó la doctora Evelyn Benavides, neuróloga de la Clínica U. de los Andes.

Pero, cuando se encuentra en cantidades elevadas, este colesterol termina siendo un problema, en especial si se trata del llamado colesterol malo.

“El colesterol total es la suma del colesterol bueno (HDL) y malo (LDL); el aumento del LDL hace que se manifiesten algunos marcadores de inflamación que pudieran estar relacionados con la muerte neuronal y con el proceso de oxidación y fosforilación que ocurre en el cerebro de pacientes en las primeras etapas del alzhéimer”, agregó la neuróloga.

Por eso, aunque no se cuenta con suficiente información, se estima que una dieta rica en pescados y baja en grasas saturadas y azúcares refinados –como la dieta mediterránea, por ejemplo– influye en una disminución de la incidencia de patología degenerativa cerebral.

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