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ARM, la empresa de procesadores que no fabrica ninguno

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ARM, la empresa de procesadores que no fabrica ninguno

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Si tienen un celular, una tablet o un dispositivo de rastreo de ejercicio, estos tienen un "chip" de una de las compañías más exitosas que probablemente nunca han escuchado. Dominan más del 90% del mercado de chips para móviles, pero no fabrican ninguno de ellos. La empresa se llama ARM y está basada en Cambridge, Inglaterra. ¿Por qué es tan exitosa? y más importante qué hacen realmente? ARM es una compañía de propiedad intelectual, el mejor ejemplo de la era de la información. Se dedica a diseñar procesadores con alto desempeño y bajo consumo de energía. Luego, ofrecen licenciamiento a quienes desean utilizar su propiedad intelectual y construir sus diseños.

En 1978 se funda ACORN Computer en Cambridge Inglaterra, en su momento una de varias compañías que se embarcó en la moda de las microcomputadoras. Sus productos estaban destinados a universidades y eran bastante estándar. Poco a poco evolucionaron al consumidor. En 1981 fue elegido por la BBC para fabricar una máquina para que acompañara una serie de televisión. El objetivo era aumentar la alfabetización informática en todo el Reino Unido. Acorn ofreció su computadora "Proton" que se renombró como BBC Micro y se lanzó en diciembre de ese año. Para 1984, alrededor del 80% de las escuelas británicas tenían una de estas computadoras.

A raíz del éxito decidieron buscar cómo expandir su futuro con un nuevo diseño de procesador, que ya tuviese interfaz gráfica, y para ello necesariamente había que mejorar el desempeño. Con solo 400 empleados era difícil diseñar uno desde cero. El gerente de diseño Stephen Furber y su colaboradora Sophie Wilson habían encontrado investigaciones sobre un nuevo tipo de diseño simplificado de procesador. David Patterson y Carlo Sequinhabían elaborado un trabajo en la Universidad de Berkeley, en California. Este estilo de procesamiento se llamaba RISC, o ReducedInstruction Set Computing.Estos procesadores son más simples pues la complejidad del procesamiento pasa del Hardware al software.

Estos nuevos chips reforzaron la posición de ACORN y en 1990 Apple Computer los buscó para que sus diseños se utilizaran en su nuevo producto Newton. Ya que ACORN fabricaba HW, decidieron formar una empresa separada de la cual Apple sería socio. La nueva compañía formada por Acorn y Apple se llamaba ARM, Acorn Risc Machine. Años después cambiaron el acrónimo a Advanced Risc Machine. Los diseños Risc fueron perfectos para el Newton. Lastimosamente, el Newton fue un fracaso y fue cancelado por Steve Jobs. Pero las bases para el uso en dispositivos móviles ya estaban. El feliz accidente de que los procesadores ARM tuvieran la mejor relación "Rendimiento/Watts" (el mayor rendimiento con el menor consumo de energía) fue la clave para su adopción en la siguiente revolución móvil de los teléfonos inteligentes.

Por supuesto, hoy día ARM se centra casi por completo en esta relación "Rendimiento/Watts" porque eso es lo que los clientes exigen: mayor duración de la batería.

¿Dónde está ARM hoy? Se estima que se han fabricado más de 100 mil millones de procesadores ARM, y anualmente se agregan al menos 10 mil millones más. El futuro es también prometedor. Apple confirmó que está abandonando los procesadores Intel para sus Macs en favor de sus propios procesadores, los que ya utilizan en las iPad o iPhone. Estos procesadores tienen una arquitectura basada en ARM. Por otro lado, el modelo de negocio de licenciar su propiedad intelectual les permite recibir ingresos varias veces por el mismo trabajo. Los diseños de chips son lo suficientemente generales para que puedan reutilizarse una y otra vez en diferentes dispositivos. En la era del internet de las cosas, ARM se encuentra recibiendo nuevos licenciamientos para diseños de hace 5 años y esto continúa su ciclo.

Por si eso fuera poco, en un mundo que demanda menor impacto ambiental, los procesadores ARM también están compitiendo con Intel en el mercado de servidores, pues los centros de datos necesitan mayores ahorros de energía.

Por: Álvaro CaleroColaborador

Tags:

  • ARM
  • tecnología
  • Steve Jobs
  • microcomputadoras

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