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El año que se va y la ciencia que nos deja

Campos como la exploración espacial, la arqueología y la genética hicieron importantes anuncios este 2016. Hagamos un recuento.
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En el 2016 hubo varios eventos importantes para la ciencia. No todos están de acuerdo sobre el orden de importancia, pero me parece que el descubrimiento de las ondas gravitacionales "que se dio en el 2015 pero se confirmó y anunció este año" fue el más importante del 2016, y coincidió con el centenario de la publicación de la teoría general de la relatividad, que las pronosticaba.

Las ondas gravitacionales son arrugas en el espacio-tiempo que se propagan a la velocidad de la luz. La primera onda gravitacional descubierta y anunciada este año se debe a la colisión de dos agujeros negros a 1,2 mil millones de años luz. Según los cosmólogos, ese choque liberó más energía que todas las estrellas conocidas juntas.

Además de ser detectada por el Observatorio de Interferometría Láser de Ondas Gravitacionales (LIGO, por sus siglas en inglés), las ondas fueron registradas en dos estados de EE.UU.: Washington y Luisiana. Desde entonces se han registrado dos colisiones más.


Cementerios de barcos

Según los arqueólogos, el evento científico del año es el hallazgo de más de 40 barcos hundidos en el Mar Negro, en la costa de Bulgaria. La expedición ?realizada por expertos del Centro de Arqueología Marina de la Universidad de Southampton (Inglaterra)? encontró barcos que cubren 10 siglos (del IX al XIX). Además de su cantidad y diversidad, los arqueólogos no podían creer su extraordinario estado de conservación.

Se encuentran aproximadamente a 800 metros de profundidad, lo cual, dadas las condiciones excepcionales del Mar Negro, los ha privado de oxígeno, por lo que no hay organismos que los hayan dañado. En este mar desembocan el Volga y el Danubio, además de otros ríos, lo cual lo cubre de agua dulce e impide la oxigenación del agua salada que va al fondo. Debido a esto, el oxígeno se queda arriba.

Los arqueólogos han enviado submarinos robots que han iluminado y fotografiado en tres dimensiones los barcos. Los hay desde bizantinos y otomanos hasta venecianos y genoveses.

El Mar Negro era el punto de transferencia de mercadería de un ramal de la ruta de la seda. Debido a eso, los arqueólogos esperan encontrar dentro de los barcos hundidos diversos objetos, inclusive documentos que se han conservado por mil años. Lo han bautizado como el gran museo submarino, que está siendo estudiado por diversos grupos de arqueólogos, que unánimemente lo consideran el evento científico más importante del año.


Júpiter el cometa

En la exploración espacial hubo también importantes eventos en el 2016. La sonda Juno llegó a Júpiter en julio y logró ponerse en una órbita muy elíptica alrededor del planeta. Esto permitió que se acercara a solo 559 kilómetros del planeta y tomara las fotos más espectaculares logradas hasta hoy. Estas demoraron meses en llegar debido a su alta resolución y la limitada capacidad de transmisión de la sonda.

Además, hubo otras sondas espaciales. Rosetta acabó su exploración del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko después de dos años de observarlo. Al final, la sonda cayó en el cometa y "ya que no estaba programada para eso" se apagó, pero mientras tanto obtuvo excelentes imágenes que indican que se trata de dos cometas que han chocado y se han unido.

En la exploración de Marte, la Agencia Espacial de Europa (ESA) con su homóloga rusa enviaron en marzo una sonda destinada a analizar la atmósfera marciana, como parte de la misión ExoMars. El dispositivo llevaba en su interior un artefacto destinado a aterrizar en Marte. Y aunque este último se estrelló y se perdió, la sonda logró ingresar a la órbita del planeta rojo y se encuentra estudiando la zona.


Dolly y los otros clones

Hace 20 años los biólogos escoceses lograron el primer clon de un ser viviente con la oveja Dolly. Esta murió a los 6 años, con una serie de males considerados consecuencia de las mutaciones originadas por el proceso de clonación. Esto hizo al mundo dudar de la validez del proceso.

Dos décadas después de haber producido a Dolly, los científicos escoceses revelaron que hay 9 ovejas clonadas, y que están sanas, como cualquier otra oveja. Entre ellas se encuentran Deysi, Debbie, Diana y Denisse. De acuerdo con los informes publicados por diversos científicos que las han diagnosticado, las ovejas son completamente normales, sanas, y no se diferencian de otros ejemplares de su edad. Esto abre nuevas posibilidades de clonación de mamíferos, que eventualmente incluiría a los humanos.


Otras novedades

Entre los diversos logros científicos del año que termina está la posible identificación de la edad y el origen genético del perro. Debido a la cantidad de experimentos que el hombre ha realizado con estos animales creando una gran diversidad de razas "gran parte de ellas disfuncionales", la genética es muy complicada. Sin embargo, se ha llegado a la conclusión tentativa de que el perro viene directamente del lobo, y que fue domesticado hace 15 mil años en dos ocasiones: una en Asia y otra en Europa.

Otra noticia interesante es que los científicos australianos "usando un acelerador de partículas" han descubierto que el retrato de Degas de una mujer fue pintado encima de otro retrato. El sistema que permitió descubrir esto usa rayos X de muy alta energía que pueden detectar los ingredientes de la pintura y reconstruir los colores. Se espera que este proceso permita identificar muchos cuadros perdidos debajo de pinturas de mucho menor valor.

Por último, en agosto los astrónomos anunciaron que orbitando nuestra estrella más cercana "Próxima Centauri" hay un planeta, el cual es del tamaño de la Tierra y se considera potencialmente habitable. Si consideramos que Alfa Centauri está solo a cuatro años luz, con nuestros cohetes actuales podríamos llegar ahí en poco más de 200 mil años.

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