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Una nueva era espacial

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En medio de una pandemia que continúa generando dolor y problemas económicos alrededor del mundo, pudimos observarcómo 2 astronautas estadounidenses llegaron a la estación espacial internacional. Este lanzamiento abre una nueva era espacial. ¿Pero cómo puede ser esto sorprendente? si estamos lanzando humanos al espacio desde hace más de 50 años. Este es el primer lanzamiento desde suelo norteamericano desde que la NASA terminó su programa Atlantis hace casi una década en 2011. Sin embargo, la NASA ha continuado enviando astronautas a través de la cápsula rusa Soyuz.

Entonces, ¿qué lo hace una nueva era espacial?

El 30 de mayo pasado, la compañía SpaceX lanzó exitosamente su cápsula Dragon con los astronautas de la NASA, Doug Hurley y Bob Behnken. La cápsula los llevó hacia la estación espacial internacional ISS, por sus siglas en inglés. SpaceX es la compañía fundada por el emprendedor sudafricano Elon Musk, fundador de Tesla y Paypal entre otros negocios. Varios aspectos convierten esta misión en histórica.

Lo primero a destacar es que es la primera vez que una compañía privada lanza astronautas al espacio. Aparte del hito, marca la exitosa colaboración entre la NASA con una entidad privada delegando toda la responsabilidad. Por otro lado, esta misión se ha ejecutado a una fracción del costo. Hasta la fecha utilizando los transbordadores de la NASA, lanzar un kilogramo en órbita costaba $54,500. Hacer lo mismo con el cohete más nuevo de SpaceX, el Falcon 9, costó $2,720. Esto amplía las posibilidades de más misiones dramáticamente. Esto se logra con la tecnología reciclable de SpaceX, la cual reutiliza sus cohetes. Starship, su más reciente cohete y aún en desarrollo, bajaría los costosa solo $2 millones, llevando el costo de un kilogramo a $270, es decir será 10 veces más barato que el recientemente lanzado.

Este valor nos lleva al segundo tema a destacar. A estos precios, cosas como la minería de asteroides y el turismo espacial se vuelven factibles. Existe riqueza en el espacio, un asteroide del tipo M (metálico) de 20 metros de ancho podría contener 33,000 toneladas de metales extraíbles, incluyendo $50 millones solo en platino. Uno tipo C (Carbono) de 7 metros puede contener agua, útil para generar combustible y oxígeno. Los asteroides más grandes pueden valer al menos $6 billones,  la factibilidad de traer uno de estos aun no existe, pero pone en perspectiva la riqueza en el espacio y el porqué es atractivo seguir desarrollando la tecnología.

Finalmente, la posibilidad de hacer turismo espacial ha sido abordado por varias compañías anteriormente y, de hecho, ya hubo civiles que fueron a la ISS. Sin embargo, este es el primer anuncio concreto por una compañía privada. SpaceX enviará a tres turistas en un viaje de 10 días a la Estación Espacial Internacional en algún momento del próximo año. Utilizará siempre su cohete Falcon 9 y la nave Crew Dragon. Las vacaciones en el espacio son parte de un acuerdo que SpaceX firmó con la "Startup" AxiomSpace, la cual se encargará de la logística y organización para los turistas. Los civiles espaciales pasarán dos días viajando hacia y desde la estación espacial orbital y al menos ocho días a bordo. Compartirán tiempo con el resto de los astronautas que trabajan allí. El viaje les costará alrededor de $55 millones, y se supone que un asiento ya está reservado. Los viajes se han hecho posible después que la NASA anunció el año pasado que comenzaría a abrir la ISS al turismo espacial.

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